Histoire du centre

QUAND LA PASSION ET LE PROFESSIONNALISME SAUTENT DE 4 000 MÈTRES, LE RÊVE DE VOLER EST PERMANENT

La chronique de Skydive Empuriabrava cache une histoire fascinante d'une passion pour le parachutisme, de rêves devenus réalité, d'entrepreneurs qui confient leur projet au ciel de l'Empordà. Et c'est l'histoire d'une entreprise née il y a près d'un demi-siècle, pleine d'épisodes qui ont marqué une époque à part entière, et qui se sont tissés en créant une chronologie imposante qui nous mène jusqu'à aujourd'hui, lorsque le prestige et la renommée internationale de Skydive Empuriabrava est incontestable.

Allons main dans la main, et parlons de celui qui fut un vrai visionnaire. Dans les années 70 Joaquim Densalat, producteur de films et passionné d'aviation, s'initie au cinéma d'aventure et s'associe au réalisateur José Antonio de la Loma. De cette collaboration naît le thriller sur le parachutisme et la contrebande Waka Waka, avec de nombreuses scènes filmées dans le ciel d'Empuriabrava. A partir du jeu magistral de Densalat, l'aérodrome commence à avoir beaucoup d'activité autour du saut, surtout les week-ends.

A cette époque, le terrain appartient à une entreprise de promotion immobilière d'Empuriabrava, conduite par Miquel Arpa, et l'activité de parachutisme est gérée par l'Aeroclub Girona sous sa section«Paraclub Girona». L'idée initiale du propriétaire est de promouvoir un aéroport pour accueillir les jets privés des familles aisées qui adoraient la marina de Empuriabrava, mais la longueur de la piste n'est pas assez longue, et cette voie d'exploitation s'estompe rapidement.

En 1975, la gestion de l'aérodrome change de main et passe à la Promotora Esportiva de l'Empordà, et trois ans plus tard, Josep Oriol Tomàs Bartrina, le beau-père de Roland Hilfiker (rappelez-vous de ce nom), l'achète comme aéroclub et le transforme en aéroport privé. À cette époque, c'est l'un des seuls sur le territoire espagnol et il dispose d'une douane permanente, la Protection civile (Guàrdia Civil) contrôlant les entrées et les sorties des visiteurs d'Empuriabrava.

D'AÉRODROME À ÉCOLE D'AVIATION, POUR DEVENIR CENTRE DE PARACHUTISME

En 1977, Jaume Comas rejoint l'entreprise; un pilote expérimenté qui travaille toujours au centre aujourd'hui, et qui en est le directeur général. Le cinéaste Densalat continue à faire de nombreux sauts, surtout l'été, et de nombreux services complémentaires tels que le restaurant, le court de tennis et même une piscine sont promus.

Au bout d'un certain temps, David Bowen se présente; ce Britannique veut exploiter l'aérodrome avec des vols charters; il rachète l'entreprise. Ni la stratégie ni les résultats n'aboutissent comme prévu, et bientôt apparaît Anthony Handley, un autre Anglais qui vient du monde aéronautique avec ses propres avions et qui achète le centre avec l'idée d'en faire une école d'aviation. L'affaire semble bien lancée mais des problèmes internes étouffent son élan, et voici qu'en février 1984, par une journée de tramontane, arrive Roland Hilfiker, avec l'intention de créer un centre de parachutisme. Roland vient des Etats-Unis et plus récemment de Suisse, et il a fait carrière en Europe en formant des moniteurs de saut en parachute. Son cursus compte plus de 7 000 sauts, des records en tous genres et des titres individuels et collectifs. Lorsqu'il reprend, avec ses partenaires américains Mitch Decoteau et Maria Peterson, les rênes du Costa Brava Skydiving Center (l'actuel Skydive Empuriabrava), il met en œuvre une méthode révolutionnaire qui propulse le centre à des niveaux inimaginables jusqu'alors.

UNE MÉTHODE D'ENSEIGNEMENT RÉVOLUTIONNAIRE

Il s'agit du cours de parachutisme AFF (Accelerated Free Fall), une méthode d'instruction accélérée, développée aux États-Unis, qui permet un enseignement personnalisé au cours de la chute libre. Cela ouvre la voie à ceux qui rêvent de devenir parachutistes et rompt complètement avec le système en fonctionnement depuis 30 ans, durant lequel les parachutes s'ouvrent au moment-même de sauter de l'avion. Une fois le saut effectué, ils progressent avec des poses en chute libre de plus en plus longues. Hilfiker, Decoteau et Peterson établissent l'école de parachutisme ici The School of Human Flight (L'école du vol humain), à la renommée internationale.

Dans le même temps, il convient de noter les sauts en tandem qui jouent également un rôle clé dans la vulgarisation de ces sauts en Europe, depuis la création du Centre de parachutisme de la Costa Brava. En tandem, le sauteur est rattaché à un moniteur, ce qui permet de mettre la pratique du parachutisme à la portée de tous, sans nécessiter de formation spécifique.

Grâce à tout cela, Empuriabrava devient le plus grand centre d'apprentissage du monde, avec des élèves de tous les pays, et attire de nombreux parachutistes expérimentés à Empuriabrava.

C'est la première fois que le centre se positionne à l'avant-garde du secteur, et ses responsables s'engagent à être les meilleurs en tout, même dans les avions utilisés pour faire décoller les sauteurs. Jusque-là, personne n'était propriétaire d'aucune avionnette et le premier Cessna 207 à être utilisé à l'aéroport de Gérone, devait être loué.


LEADER EN EUROPE EN NOMBRE DE SAUTS

Le parachutisme gagne lentement en popularité dans le monde, mais à Empuriabrava, les indicateurs de succès montent en flèche. En octobre 1985, il devient l'un des rares centres de parachutisme professionnel ouvert toute l'année avec continuité avec un personnel composé de 5 personnes, et cette année là, le centre atteint déjà 25 000 sauts et devient une référence en Europe, dans le monde du parachutisme.

De plus, en octobre également survient l'un des moments historiques, le premier Boogie, une réunion de parachutistes qui effectuent des sauts en grandes formations. Et c'est l'étincelle qui éclate pour Noël, lorsque l'appel à un nouveau Boogie de Noël manque de nous dépasser, en raison de la participation d'un demi-millier de sauteurs venus du monde entier. Seulement deux ans plus tard, le nombre atteint le millier, et l'activité spectaculaire doit être déplacée à l'aéroport de Gérone-Costa Brava, afin de pouvoir utiliser des avions plus gros. L'opération est complexe, avec le transfert d'avions, de caravanes, de bureaux, de matériel à Gérone, et la mobilisation de 1 200 personnes.

Une anecdote sur l'histoire de l'entreprise est l'arrivée surprise du roi d'Espagne de l'époque, Juan Carlos Ier, venu en Catalogne pour participer à la régate de la Christmas Race à Palamós. Cela nous oblige à arrêter tout le montage pour que le monarque débarque, et une fois sorti nous pouvons continuer l'organisation du plus grand Boogie de Noël jamais réalisé en Europe.

À cette époque, la société qui gère les installations est leCosta Brava Skydiving Center, qui développera professionnellement l'activité de parachutisme, de plus en plus populaire. Le pilote Jaume Comas rejoint l'entreprise en 1985 et les locataires eux-mêmes continuent à exploiter l'entreprise malgré le nouveau changement de propriétaire intervenu en 1987, lorsque David Bowen vend son entreprise à la société suisse Fórmula y Propietats S.L. On peut dire que l'aérodrome a toujours subi une forte pression urbaine, avec la croissance du port de plaisance d'Empuriabrava et la tentative de nombreux investisseurs de s'approprier le terrain pour y construire des centaines d'appartements. Néanmoins,l'activité de parachutisme n'a jamais cessé depuis son lancement il y a près de 50 ans.

LE PREMIER AVION PILATUS POSSÉDÉ ET LE PREMIER CHAMPIONNAT DU MONDE

C'est cette même année, en 1987, qu'est finalement acheté le premier avion, un Pilatus d'une capacité de 9 personnes, qui est l'un des plus gros appareils de parachutisme de l'époque. Pour promouvoir l'installation, l'on publie le magazine HIGH TIMES, et qui est auto-publié sur Skydive Empuriabrava, imprimé en couleur en 4 langues et envoyé par courrier aux sauteurs et clubs du monde entier.

Au niveau technique Skydive Empuriabrava a toujours été à l'avant-garde, mais s'il y a un moment où le pas en avant est définitif, c'est en septembre 1989, avec la célébration du plus grand championnat du monde qui se tient dans ces installations. Nous accueillons près de 800 sportifs de plus de 40 pays, dans un championnat qui est retransmis par les télévisions du monde entier et auquel participent diverses autorités gouvernementales.

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Platón de cine y de spots televisivos

Las buenas condiciones climatológicas y la belleza del entorno natural del aeródromo han sido siempre un reclamo para directores de cine y creativos publicitarios. El rodaje de películas, videoclips musicales y espots televisivos también han ayudado a Skydive Empuriabrava a ensanchar su popularidad, especialmente cuando en 2011 acogimos la grabación de las escenas de paracaidismo de la película Sólo se vive una vez, una de las cintas de mayor éxito del cine de Bollywood. Su estreno dio a conocer a Skydive Empuriabrava en el mercado hindú, unos clientes que ya no han dejado de venir desde entonces.
El aeródromo también ha sido escenario del rodaje en 2000 del videoclip Bird of Prey, de Fatbloy Slim, y en el 2004 se filmaron escenas de persecución en vuelo de la película francesa
Agentes secretos, con Monica Bellucci y Vincent Cassel.
Las productoras también han encontrado en Skydive Empuriabrava un socio colaborador para sus producciones publicitarias, valorando mucho las instalaciones, equipamiento y alta cualificación de nuestros profesionales. Unos especialistas que han actuado en doblajes de actores y, en el campo audiovisual, los cámaras saltadores han capturado un sinfín de imágenes utilizando todo tipo de cámaras profesionales ensambladas en sus cascos. Además de nuestros propios medios, podemos proveer todo tipo de equipamiento necesario, tanto en el campo de la aviación (aviones, helicópteros, etc.), como en lo que se refiere a material técnico (paracaídas, equipos audiovisuales específicos, etc.).

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Responsables con la sociedad y el medio ambiente

Comprometidos con las necesidades de la sociedad más desfavorecida, en 2015 Skydive Empuriabrava incorporó a su política comercial un enfoque más solidario . Una de las formas de colaborar es aportando una donación de 3 euros por cada salto en tándem del tipo Gold o Platinum que vendemos, unas aportaciones que se destinan a una entidad benéfica que vamos cambiando periódicamente.

Y en cuanto a nuestro compromiso con el medio ambiente, Skydive Empuriabrava, se ha unido al desafío mundial de enfrentar el cambio climático global . Con intención de sumarse al reto mundial de hacer frente al cambio climático global, en 2020 empezamos a destinar recursos a proyectos basados en la neutralidad climática. Estos tienen como objetivo revertir los efectos negativos del CO2 y otros gases de efecto invernadero mediante acciones positivas que generan un impacto inverso y equivalente a la huella generada y que tienen lugar en cualquier parte del mundo.
Se trata de proyectos certificados de protección del medio ambiente según el programa Verified Carbon Standard (VCS por sus siglas en inglés). La inversión anual que asumimos se determina según el número de toneladas de CO2 que se emitan y el coste de los proyectos de compensación que se desarrollen, y lo hacemos en cooperación con nuestros colaboradores Klima Invest y Care All Foundation . Algunos de los proyectos que se llevan a cabo con el objetivo de neutralizar el impacto climático son acciones de protección forestal y reforestación en Brasil y el Amazonas, Malawi o Turquía, entre otros. Proyectos que, además de aportar toda una serie de ventajas ecológicas también ayudan a mejorar las condiciones de vida de la población local.
Además, al finalizar el 2020 la empresa ha logrado que toda la electricidad que consume provenga de fuentes 100 % renovables.

RESPONSABILIDAD SOCIAL Y HUELLA CO2

Y así vamos entrando en la etapa más dorada de Skydive Empuriabrava, que cada año suma más y más saltos, y mayor popularidad. Se desarrollan saltos en caída libre, de aterrizajes y precisión. En 1986 el periodista Pitu Abril protagonizó el primer salto retransmitido en directo por la radio y en 1993 la primera dama de Cataluña, Marta Ferrussola, también vino a saltar, creando una expectación altísima.

UN LARGO LISTADO DE FAMOSOS QUE HAN VOLADO A EMPURIABRAVA

De los cientos de miles de aficionados que han saltado en paracaídas en Empuriabrava hay una serie de personajes famosos, que por su repercusión mediática han revolucionado el día a día de las instalaciones con su llegada. Destacando siempre la seguridad transmitida por el equipo de instructores, el material y los aviones que se utilizan, han disfrutado del cielo de Empuriabrava pilotos como Michael Schumacher, Valentino Rossi, Sito Pons o Marc Gené, la cantante Kylie Minogue y el tenista Sergi Bruguera, entre otros muchos presentadores de televisión, actores y deportistas de diversas modalidades.

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MARCANDO TENDENCIA EN TÉRMINOS DE SEGURIDAD

En cuestiones de seguridad siempre hemos sido pioneros, marcando tendencia con la implementación de la obligatoriedad de uso de un sistema de apertura automática de los paracaídas (AAD). Se trata de un dispositivo electrónico que, en caso de que el paracaídas principal no se abriera por el motivo que sea, se acciona y abre el paracaídas de emergencia de forma automática dentro de la altura de seguridad.

MUCHO MÁS QUE UN SALTO OLÍMPICO

Aprovechando el auge de este deporte a finales de los años 80 se hace presión en el Comité Olímpico Internacional para que declare el paracaidismo deporte de demostración. Con la inauguración del estadio olímpico de Montjuïc de Barcelona, en 1989 nuestros saltadores hacen una espectacular exhibición, aterrizando dentro de los cinco anillos olímpicos que se encontraban dibujados en el césped del flamante estadio. Ese salto cambió una era.
Fue el aperitivo de lo que llegaría tres años más tarde con la celebración de los Juegos Olímpicos de Barcelona, cuando en la llegada de la antorcha olímpica a Empúries se dio un salto multitudinario ante más de 100.000 espectadores.
Nos encontramos de lleno en la etapa de los récords y Empuriabrava se convierte en un importante centro captador de grandes paracaidistas.
El buen clima del Alt Empordà y sus buenas comunicaciones son elementos que también influyen, convirtiéndose así en la sede de entrenamiento de la selección española de la disciplina de Vuelo en Formación, y de los campeones del mundo del equipo Freefly de Francia. Y hasta la fecha, que los mejores saltadores del mundo siguen viniendo a realizar estancias de entrenamiento, y cada vez incorporando nuevas disciplinas deportivas. Y es que sobre todo a lo largo de la década de los 90 aparecen muchas nuevas disciplinas.

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EL HITO DE LOS 100.000 SALTOS EN UN AÑO

Y subidos a la cresta de la ola llegamos a finales de los 90, convertido en el mayor aeródromo de Europa en volumen de saltos, llegando a superar los 100.000 en el 2001, y solo dos años más tarde se celebró el salto que daba un millón. Nos convertíamos así en el primer centro de saltos de todo el mundo en alcanzar esa mítica cifra.
El año con mayor actividad fue el 2011, con casi 140.000 saltos. Desde 1998 somos el centro con mayor volumen de saltos en Europa de forma continuada, en 2013 ya se superan los dos millones de saltos y en 2020 la cifra acumulada ya había subido por encima de los dos millones y medio de saltos.
Pero no todo se justifica con cifras absolutas. El fuerte crecimiento de la actividad siempre ha ido ligado a la seguridad y calidad del servicio, un atributo que siempre han destacado los usuarios de las instalaciones, muchos de los cuales han saltado a casi todos los lugares del mundo. Skydive Empuriabrava siempre ha contado con personal técnico altamente cualificado, algunos de ellos son referentes internacionales en sus áreas, lo que nos ha premiado con fidelidad de los saltadores y nos ha posicionado como referentes a nivel mundial.

La LA VISIÓN Y EL LIDERAZGO SE MANTIENEN, A PESAR DE LOS CAMBIOS DE PROPIEDAD

En 1994 Ivan Coufal, Jaume Comas y Peter Jones relevan a Roland Hilfiker como propietarios. Estuvieron al frente de la sociedad durante más de 18 años, durante los cuales su gestión permitió un crecimiento constante del centro de paracaidismo, que se mantuvo en todo momento como un referente en todo el mundo.
Con la intención de ordenar la situación empresarial, en 2005 Skydive Empuriabrava compra Fórmula y Propietats SL. Llegado en 2012, la sociedad es adquirida por un fondo empresarial de Dubái a través de la compañía Skydive Dutch BV. A partir de ese momento, comienzan una serie de importantes inversiones en las instalaciones, con el objetivo de consolidar el equipamiento como líder del sector en Europa y como centro neurálgico de los amantes de los saltos en paracaídas.

La Tierra del Cielo

Es un calificativo que hace justicia al liderazgo que siempre ha distinguido a Skydive Empuriabrava, que ha abierto las puertas del paracaidismo a todos los niveles de practicantes: desde los saltos en tándem que permiten a los principiantes vivir la experiencia de volar sin preparación previa alguna, hasta la formación de paracaidistas y en la enseñanza más avanzada, pasando por cursos para convertirse en instructor profesional. Y también con una parcela muy especializada en entrenamientos de alto nivel, para poder optar a todo en las competiciones internacionales.
Y la oferta no se limita solo a los saltadores, sino también a la aviación. Desde 1995 Skydive Empuriabrava tiene una escuela de aviación propia, y ofrece cursos completos de piloto privado, así como la experiencia de sentirse piloto por un día, con una breve clase teórica de pilotaje acompañada de un vuelo con instructor que permite al cliente experimentar la sensación de pilotar un avión. Y también se ofrecen vuelos turísticos, para subirse al cielo del Empordà y disfrutar del privilegiado paisaje del Cabo de Creus, los “Aiguamolls de l'Empordà”, las ruinas de Empúries, las Islas Medas o el golfo de Roses.
El complemento idóneo a toda esta oferta llegó en el 2012 con la puesta en marcha de Windoor, el túnel del viento. Gestionado por una empresa externa, esta infraestructura aporta mucho valor al destino de paracaidismo, y convierte a Skydive Empuriabrava en uno de los pocos lugares del mundo en el que hay un centro de paracaidismo y un túnel en el mismo espacio.

Por todo ello, conscientes de dónde estamos y hacia dónde miramos, nos llaman La Tierra del Cielo.

El prestigio de los récords y campeonatos del mundo

El cielo de Empuriabrava ha sido el escenario de la consecución de varios récords europeos y mundiales, algo que ha impulsado el reconocimiento internacional de Skydive Empuriabrava. De la multitud de registros alcanzados destacan el récord europeo de Freefly (2013) con 96 paracaidistas, el récord del mundo en caída libre horizontal (2012) con una velocidad de 304 km/h, el récord del mundo de vuelo en formación secuencial (2013) con 106 saltadores o el récord Guinness de saltos en tándem (2014) con 35 saltos en una hora, sólo por poner unos ejemplos. Y más allá de los recuerdos, las instalaciones también han sido escenario de las competiciones más excitantes, como King of Swoop, una de las pruebas más espectaculares del paracaidismo que premia la velocidad, la distancia y la precisión en el aterrizaje, y que ha reunido a los mejores especialistas mundiales.

Y fuera de las instalaciones ampurdanesas el equipo de saltadores profesionales de Skydive Empuriabrava ha participado con mucho éxito en eventos en todo el mundo. De entre la multitud de reconocimientos destacan la participación en varios récords del mundo de gran formación, como la que en 2004 se logró en Tailandia con 357 paracaidistas. Dos años después algunos de nuestros saltadores fueron también protagonistas del nuevo récord mundial, en una formación en caída libre de 400 paracaidistas.